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struggle for existencelutte pour la vie (fr.); Kampf ums Dasein (ger.)

  • Used metaphorically to describe the relation between coexisting organic species when the causes tending to the survival of one tend to the extinction of another. (OED 2011)

    It is in this state so immediately threatening to life, in this convulsive, “agonizing struggle for existence, that the cardiac nerves, derived from the thoracic ganglions of the great sympathetic nerves, are stimulated in an extraordinary manner indeed

    Johnstone, J. (1787). Case of angina pectoris, from an unexpected disease in the heart. Memoirs of the Medical Society of London 1, 376-388: 382.


    the competition they give birth to, is a contest for distinction, not a struggle for existence

    Bentham, J. (1790). Draught of a New Plan for the Organisation of the Judicial Establishment in France, Tit III: 27.


    when they fell in with any tribes like their own, the contest was a struggle for existence

    Malthus, R. (1798). An Essay on the Principle of Population: 47-8 (chap. 3).

    universal struggle for existence
    Lyell, C. (1830-33). Principles of Geology, 3 vols.: II, 56.
    struggle for existence
    Wallace, A.R. (1859). On the tendency of varieties to depart indefinitely from the original type (in: Contributions to the Theory of Natural Selection. A Series of Essays, London 1870, 26-44): 32.

    A struggle for existence inevitably follows from the high rate at which all organic beings tend to increase.

    Darwin (1859). On the Origin of Species: 63.

    [Es] herrscht in der belebten Natur sichtbar unsichtbar ein Kampf aller gegen alle, ein Kampf aller um alles, ein Kampf um das, was die erste Grundbedingung eines jeden Wesens ausmacht, ein Kampf um das Dasein
    Preyer, W. (1869). Der Kampf um das Dasein: 7.

    Die Wechselwirkung toter Naturkörper schließt Harmonie und Kollision, die lebender bewußtes und unbewußtes Zusammenwirken wie bewußten und unbewußten Kampf ein. Es ist also schon in der Natur nicht erlaubt, den einseitigen ›Kampf‹ allein auf die Fahne zu schreiben. [...] Die ganze Darwinsche Lehre vom Kampf ums Dasein ist einfach die Übertragung der Hobbesschen Lehre vom bellum omnium contra omnes und der bürgerlichen ökonomischen von der Konkurrenz, sowie der Malthusschen Bevölkerungstheorie aus der Gesellschaft in die belebte Natur

    Engels, F. (1873-83). Dialektik der Natur (MEW, vol. 20, 307-568): 565; cf. id. (1875). Brief an Lawrow (MEW, vol. 34, 169-172): 169f.


    struggle for existence Competition between members of a population for a limited vital resource resulting in natural selection.

    Lincoln, R.J., Boxshall, G.A. & Clark, P.F. (1982). A Dictionary of Ecology, Evolution and Systematics: 237.

Cowles, T. (1937). Malthus, Darwin, and Bagehot: a study in the transference of a concept. Isis 26, 341-348.

Bowler, P.J. (1976). Malthus, Darwin, and the concept of struggle. Journal of the History of Ideas 37, 631-650.

Schurig, V. (2008). Kampf ums Dasein. In: Haug, W.F. (Hg.). Historisch-kritisches Wörterbuch des Marxismus, Bd. 7/I, 75-86.