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insectsἐντόμα (gr.); Insecta (lat.); Insekten (ger.)

  • 1) Small invertebrate animals, usually having a body divided into segments, and several pairs of legs, and often winged; in popular use comprising, besides the animals scientifically so called, many other arthropods, as spiders, mites, centipedes, wood-lice, etc. (OED)
    c. -350 (BC)

    Γένη δὲ μέγιστα τῶν ζῴων, εἰς ἃ διῄρηται τἆλλα ζῷα, τάδἐστίν, ἓνμὲν ὀρνίθων, ἓνδἰχθύων, ἄλλο δὲ κῆτος. Ταῦτα μὲν οὖν πάντα ἔναιμά ἐστιν. […] ἕτερον τὸ τῶν ἐντόμων. [Ein Theil der Thiere lässt sich in grosse Abtheilungen bringen; dergleichen sind die Vögel, die Fische, die Wale, welche sämmtlich Blutthiere sind […] ferner die Klasse der Insecten.]

    Aristotle (c. 350 BC), Historia animalium 490b7-14 (transl. H. Aubert and F. Wimmer 1868).

    77 AD

    Verum et ad insecta transeamus; haec namque restant inmensae subtilitatis animalia.

    Pliny (77 AD). Naturalis historia 10 212. 


    Insecta sunt animalia parva habentia incisura, seu annulos, unde ei annulosa dicunt Alberto […] Apis […] Cicada […] Papilio […] Scarabæus […] Formica […] Scorpio […] Araneus […] Centipeda […] Asellus […] Julus […] Vermes […] Hirudo […] Lumbricus marinus […] Hippocampus […] Stellæ marinæ

    Aldrovandi, U. (1602). De animalibus insectis libri VII: [VII].


    Insecta. Corpus crusta ossea cutis loco tectum. Caput antennis instructum.

    Linnaeus, C. (1735). Systema naturae: [Regnum Animale].


    Medieval Europeans, be they scholars or plowmen, did not single out “insects” as a natural division of the animal world. Their late Renaissance successors did.

    Ogilvie, B.W. (2013). Beasts, birds, and insects: folkbiology and early modern classification of insects. In: Greyerz, K. von, Flubacher, S. & Senn, P. (eds.). Wissenschaftsgeschichte und Geschichte des Wissens im Dialog – Connecting science and knowledge: Schauplätze der Forschung – Scenes of Research, 295-316: 314-5. 

  • 2) Animals belonging to the class Insecta of Arthropoda. (OED)

    Les sept classes que j’ai établies parmi les animaux sans vertèbres, sont: 1°. Les mollusques. 2°. Les crustacés. 3°. Les arachnides. 4°. Les insectes. 5°. Les vers. 6° Les radiaires. 7°. Les polypes. Ces sept classes ajoutées aux quatre qui partagent les animaux à vertèbres, forment pour la division de tout le règne animal, onze classes distinctes, bien tranchées, et toutes disposées dans un ordre relatif à la simplification progressivement croissante de l’organisation des animaux qu’elles embrassent. […]

    Classe Quatrième. [la 8e du règne animal.] Les Insectes. Corps subissant une ou plusieurs métamorphoses, et ayant dans l’état parfait des yeux et des antennes à la tête, des stigmates et des trachées pour la respiration, et six pattes articulées.

    Lamarck, J.B. de (1801). Système des animaux sans vertèbres: 35; 185. 


    Classe des Crustacés. Crustacea. [...]

    Classe des Arachnides. Arachnides. Ordre I. Tétracères. Tetracera. [...] Ordre II. Myriapodes. Myriapoda. [...] Ordre III. Thysanoures. Thysanoura. [...] Ordre IV. Parasites. Parasita. [...] Ordre V. Pycnogonides. Pycnogonides. [...] Ordre VI. Acères. Acera. [...]

    Classe des Insectes. Insecta.

    Latreille, P.A. (1810). Considérations sur l’ordre naturel des animaux composant les classes des crustacés, des arachnides, et des insects: 421-5. 


    Next, he [scil. Thomas Say] undertook the Crustacea of the United States, which he described and classified. He then extended his labour to a larger number of shells, selecting those of the land and the fresh waters. Next came the detached and still limited groups of the Thysanourse, the Arachnides and the Myriapodae; and then he finally entered among the vast masses of the true insects. His publications in this field of toil principally relate to the Coleoptera, Diptera, Hemiptera, Neuroptera and Hymenoptera.

    Coates, B.H. (1835). A Biographical Sketch of the Late Thomas Say: 19-20.

Bodenheimer, F.S. (1928-29). Materialien zur Geschichte der Entomologie bis Linné, 2 vols.

Klausnitzer, B. (1987). Insekten. Biologie und Kulturgeschichte.

Neri, J. (2011). The Insect and the Image. Visualizing Nature in Early Modern Europe, 1500-1700.